Bilar från A till Ö: W. O. Bentley – tävlingsmänniska som aldrig gav upp

Förkortningen W. O. kan stå för ”walkover”, alltså förlust på grund av utebliven tävlan. Men bilvärldens mest kända W. O. hade inget med walkover att göra. Walter Owen Bentley skyfflade kol för att få bli ingenjör, arbetade för att britterna skulle vinna luftkriget mot tyskarna, ville bygga världens bästa bilar och tävlade på racerbanan för att göra reklam för dem. När han till sist tvingades bort från sitt företag var det inte för att han hade givit upp.

Walter Owen Bentley föddes 1888 i en förmögen familj i London. Efter att han tagit examen från den prestigefyllda privatskolan Clifton College i Bristol köpte hans far en eftertraktad praktikplats åt honom på järnvägsföretaget Great Northern Railway. Där fick Walter Owen lära sig det mesta om tåg, framför allt om de ångmaskiner som drev dem.
Även om fadern betalat för praktikplatsen verkar den inte ha varit någon vilohemsvistelse. Unge herr Bentley fick bland annat tjänstgöra som eldare i lokomotiven. Det berättas att han under sina längsta arbetsdagar, då loket färdades drygt sextio mil, var med och skyfflade sju ton kol.

Bytte spår
Om kolskyfflandet hade något med saken att göra kan vi förstås inte veta, men efter fem år på Great Northern Railway bestämde sig Bentley i alla fall för att han inte hade någon framtid i järnvägsbranschen. Han studerade maskinteknik i London och började sedan arbeta på ett taxiföretag, där han var ansvarig för underhållet av bilarna.
Sedan bestämde han sig för att starta eget tillsammans med sin storebror, Horace Millner Bentley. År 1912 grundade de firman Bentley & Bentley, som sålde små franska bilar av märket Doriot, Flandrin & Parant (DFP).
Under sin tid på järnvägsföretaget hade Walter Owen tävlat med motorcyklar för flera olika stall. Han insåg därför hur värdefullt det var för ett märke att få uppmärksamhet från tävlingsframgångar. För att få fram en DFP som gick fortare bytte han bland annat kamaxeln och ersatte stålkolvarna med aluminiumkolvar. En DFP som modifierats på dessa sätt slog 1913 och 1914 flera rekord på biltävlingsbanan Brooklands.
Så kom kriget. Walter Owen Bentley tog med sig sina kolvkonstruktionskunskaper till flygplansfabrikerna. På uppdrag av försvarsmakten byggde han motorer till krigsflygplan. För sin insats i kriget dekorerades han med ordensmedalj av kung George V.

Från Man till Mans
Efter kriget började bröderna bygga egna bilar. År 1919 grundade de Bentley Motors. Serietillverkningen av den första bilen, Bentley 3 Litre, startade 1921. Under företagets första år satsade Bentley stort på deltagande i olika biltävlingar som ett sätt att marknadsföra märket. Man tävlade bland annat i backbestigningslopp, på Brooklands-banan och i Indianapolis 500. Walter Owen körde själv i Tourist Trophy-tävlingen på Isle of Man, där han några år tidigare tävlat med tvåhjulingar. Och när det allra första 24-timmarsloppet på Le Mans-banan hölls 1923, då fanns en Bentley bland de startande. Det året kom Bentley ”bara” fyra, men redan året efter vann man. Under perioden 1927 till 1930 vann Bentley varje år. Särskilt bra för Bentley gick det 1929, då Bentley-förare blev etta, tvåa, trea och fyra.
Det sägs att dessa framgångar fick konkurrenten Ettore Bugatti att med motvillig beundran konstatera att Bentley byggde ”de snabbaste lastbilarna i världen”. Och när man nu tänker på bilmärket Bentley är det kanske inte i första hand små, lätta racerbilar man associerar till, utan snarare stora, tunga lyxbilar i vars baksäten brittiska bankdirektörer fraktas runt av uniformsklädda chaufförer. Men det var just på tävlingsbanorna som Bentley lade grunden till sitt rykte som tillverkare av pålitliga bilar. Och den bana som framför allt blev Bentleys var just Le Mans-banan, vars olika delar givit upphov till namn på flera Bentley-modeller, bland annat Arnage, som Bilar från A till Ö tidigare berättat om.
I takt med att bilnamnet Bentley blev alltmer känt blev det mindre och mindre nödvändigt att använda efternamnet när man skulle tala om dess grundare Walter Owen Bentley. I bilvärlden blev han bara Walter Owen – och med tiden helt enkelt W. O.
Men det var dyrt att både bygga kvalitetsbilar och ställa upp i biltävlingar. Även om kunderna var rika räckte intäkterna inte riktigt. År 1931 köptes Bentley upp av konkurrenten Rolls-Royce och W. O. förlorade allt inflytande i företaget. Bentley blev mindre sportbil och mer lyxbil. Därmed var det slut med Le Mans-tävlandet för många år framåt.
FREDRIK ANDERSSON

Fler Artiklar
Klicka och läs!